TAMBIÉN CONOCIDO COMO

Prueba de amplificación del ácido nucleico, VIH-NAAT, PCR del VIH, ARN del VIH, cuantificación del VIH

Cuando se ha contraído la infección por el VIH, para monitorizar inicialmente el estado de la infección por VIH y posteriormente para monitorizar la efectividad del tratamiento antiretroviral.

¿Cuando hacerse el Análisis?

Cuando se diagnostica el VIH por primera vez; cada 2-8 semanas al inicio del tratamiento o cuando se cambia el mismo; y después cada 4-8 semanas hasta que la carga viral ya no sea detectable; posteriormente, si se consigue mantener el virus reprimido, cada 3-4 meses; a partir de ahí, la frecuencia con la que se determina la carga viral puede disminuirse a cada 6 meses.

¿QÚE ES?

El virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) es el virus causante del síndrome de inmunodeficiencia adquirida (SIDA). Esta prueba mide la cantidad (carga viral) de material genético (ARN) del VIH en sangre.

Cuando una persona se infecta por el VIH, el virus se replica, es decir, produce más y más copias de sí mismo. La diana principal del VIH la constituyen los linfocitos CD4 que son un tipo de leucocitos necesarios para combatir las infecciones. El virus penetra en estas células y en ellas se replica para posteriormente diseminarse por todo el organismo. Así, el VIH se disemina hacia ganglios linfáticos, bazo y otras zonas del organismo.

En las etapas iniciales de la infección es posible que no se noten síntomas ni signos de la enfermedad, sino tan sólo algunos síntomas similares a los de la gripe, a pesar de que el virus esté presente en cantidades importantes. Aunque no aparezcan síntomas, si no se inicia tratamiento, el virus continúa replicándose y la carga viral aumenta. El VIH destruye las células CD4 (linfocitos CD4), de tal manera que su número disminuye a medida que la enfermedad progresa.

Normalmente el organismo empieza a producir anticuerpos frente al VIH en respuesta a la infección hacia las 3-8 semanas después de la exposición al virus. Estos anticuerpos suprimen la carga viral del VIH haciéndola disminuir. A pesar de que los síntomas iniciales suelen desaparecer, la infección no se resuelve.

La única manera de determinar si una persona se ha infectado con el VIH es con la prueba que mide anticuerpos VIH y antígeno p24. Si no se detecta la infección pronto y no se instaura tratamiento, la infección va deteriorando el sistema inmunitario del individuo de tal manera que al cabo de los años, si no se ha realizado tratamiento alguno, el sistema inmunitario queda tan debilitado que es incapaz de combatir eficazmente infecciones y cánceres. Los signos y síntomas del SIDA se ponen de manifiesto en esta fase de la enfermedad, cuando el organismo se vuelve más susceptible a microorganismos como los que causan la tuberculosis o infecciones por hongos, o a otras enfermedades tales como el sarcoma de Kaposi.

En el momento del diagnóstico de la infección por VIH se inicia tratamiento antiretrovírico (terapia antiretroviral altamente activa, HAART por sus siglas en inglés) con la finalidad de disminuir al máximo la cantidad de virus en sangre. Esta terapia limita la capacidad de replicación del VIH y por lo tanto reduce el riesgo de progresión hacia SIDA. Si se discontinúa el tratamiento o si éste deja de ser efectivo, la carga viral del VIH puede volver a aumentar.

La prueba de la carga viral del VIH detecta material genético del VIH y mide la cantidad de copias (carga viral) que circulan en sangre en un momento determinado. Permite realizar un seguimiento de las fluctuaciones de la carga viral del VIH, y junto con el recuento de linfocitos CD4, es útil para evaluar la efectividad del tratamiento.

¿CUÁNDO DE SOLICITA?

La carga viral se solicita, junto con el recuento de linfocitos CD4, cuando se diagnostica por primera vez la infección por VIH. Después de esta evaluación inicial, la carga viral se solicita regularmente, teniendo en consideración varios factores.

¿QUÉ SIGNIFICA EL RESULTADO DE LA PRUEBA?

La carga viral se informa como el número de copias de VIH en un mililitro de sangre (copias/mL).

Si la carga viral es elevada, indica que el VIH se está reproduciendo. Las cargas virales obtenidas en el momento del diagnóstico, antes del tratamiento o en casos de enfermedad mal controlada pueden alcanzar valores de hasta un millón de copias/mL o incluso más.

En personas en tratamiento antiretroviral (ART) una carga viral elevada indica que el tratamiento no está siendo efectivo. En estos casos se suele cambiar el tratamiento y suele solicitarse la prueba de resistencia genotípica del VIH al tratamiento, que será de ayuda para establecer una terapia alternativa.

Resultados de carga viral del VIH consistentemente inferiores a 200 copias/mL indican que el VIH no se está reproduciendo de forma activa y que el riesgo de progresión de la infección es bajo. Sin embargo, un resultado de carga viral informado como “indetectable” no significa que se haya curado la infección. Puede significar que, en el momento del análisis, el nivel de ARN del VIH se sitúa por debajo del umbral de detección de la técnica.

Durante la monitorización de la enfermedad es más importante evaluar los cambios entre distintas determinaciones de la carga viral que fijarse en el resultado obtenido en un momento determinado. Un aumento de la carga viral indica o bien que la infección está empeorando, o bien que el virus ha desarrollado resistencia frente a los fármacos administrados, que dejan de ser efectivos. Una disminución de la carga viral indica mejoría, efectividad del tratamiento y un buen control de la infección por VIH (se suprime la replicación del virus).

¿Las modificaciones en la dieta, ejercicio y otros factores relacionados con el estilo de vida, ayudan a disminuir la carga viral?

No existe una relación directa entre la carga viral y el ejercicio, la nutrición u otros factores relacionados con el estilo de vida. Sin embargo, los Centers for Disease Control and Prevention (CDC) sugieren que una dieta saludable es beneficiosa para mantener un mejor estado de salud. Puede obtener información de interés accediendo al siguiente enlace.

¿Se puede transmitir la infección a pesar de que la carga viral sea indetectable?

Sí, a pesar de que tener un nivel indetectable de carga viral o material genético del VIH disminuye la probabilidad de transmitir la infección, sigue siendo posible transmitirla. Tener unos niveles indetectables de carga viral puede indicar que en sangre circula un número de copias de virus insuficientes como para ser detectables con el método empleado. Puede ser que el virus se encuentre en fluidos corporales, como semen y fluidos vaginales, y por lo tanto se podría transmitir la infección si no se utilizan medidas de protección al mantener relaciones sexuales.

¿Puede emplearse la determinación de la carga viral (ARN del VIH) como prueba de cribado de la infección?

La prueba de cribado de la infección por VIH recomendada consiste en una combinación de pruebas que detecta un anticuerpo frente al VIH y el antígeno del VIH. Al detectar ambos componentes, aumenta la probabilidad de detección de la infección ya desde las fases más iniciales de la misma. Muchas de la pruebas de cribado de la infección por VIH detectan tan solo un anticuerpo frente al VIH, aunque no por ello dejan de ser válidas (son rápidas y pueden realizarse a la cabecera del enfermo, sin tener que enviar muestra de sangre al laboratorio). Si se obtiene con ellas un resultado positivo, debe confirmarse el resultado con otra prueba de detección de anticuerpos del VIH diferente. En caso de confirmarse el resultado positivo, se confirma el diagnóstico de infección por VIH. Si los resultados son discordantes, puede medirse el ARN del VIH.

¿Por qué en recién nacidos se utiliza la prueba de la carga viral del VIH en el cribado de la infección por VIH?

Normalmente, a los hijos de madres infectadas con el VIH, se les realiza alguna prueba para saber si ellos mismos padecen la infección, cuando tienen entre 1 y 4 meses de edad. Se utiliza la carga viral del VIH en lugar de una prueba estándar de detección de anticuerpos frente a VIH debido a que los anticuerpos producidos por la madre atraviesan la placenta y se hallan así en la sangre fetal. Por esta razón, la prueba de anticuerpos del VIH podría dar un resultado positivo en el bebé a pesar de no estar infectado.

Si se obtiene un resultado positivo de la carga viral (ARN del VIH) en un bebé, es probable que el bebé haya adquirido la infección. Para confirmar el diagnóstico, se debe repetir la prueba en una nueva muestra. Una carga viral negativa indica que el bebé no está infectado (aunque podría ser que se hubiera realizado la prueba demasiado pronto después de nacer). Si se obtiene un resultado negativo, suele repetirse la prueba cuando el bebé tiene más de 1 mes de edad y nuevamente cuando es mayor de 4 meses. Es necesario seguir esta sistemática ya que podría ser que la cantidad de virus fuera insuficiente como para ser detectada con la metodología empleada para el análisis.

HIV-1, RNA, Cuantitativo
Si ayuno

¿POR QUÉ HACERSE EL ANÁLISIS?

Cuando se ha contraído la infección por el VIH, para monitorizar inicialmente el estado de la infección por VIH y posteriormente para monitorizar la efectividad del tratamiento antiretroviral.

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